为什么世界上有这么多语言?

茅草屋顶阻挡了太阳的光线,但它无法阻挡热带的海水

当研究工作室的每个人都在外面休息时,小团体分裂,聚集在椰子树的树荫下,享受微风,我从小组到小组,加入讨论每一次,我都注意到会话的语言会从土着语言变成他们知道我能理解的东西,Bislama或英语我很惊讶会议的参与者在语言之间切换的容易程度但是,我对南太平洋这个岛上的三十个人聚集在一起的不同土着语言的数量感到更加惊讶,除了我以外的所有人都来自瓦努阿图这个名为Makelua的岛屿他们住在16个不同的社区,讲16种不同的语言在许多情况下,你可以站在一个村庄的边缘,看到下一个社区的郊区但是ea的居民ch村讲完全不同的语言根据马克斯普朗克人类历史科学研究所的同事们最近的工作,这个岛长100公里,宽20公里,是40种不同土着语言的发言人的家园为什么这么多

我们可以问全球的同一个问题人们不会说一种通用语言,甚至不会说少数相反,今天我们的物种集体说超过7,000种不同的语言而且这些语言并不是随机传播到地球上的例如,更多的语言在热带地区比在温带地区发现新几内亚的热带岛屿是超过900种语言的家园俄罗斯,20倍大,有105种土着语言即使在热带地区,语言多样性也有很大差异例如,居住在的25万人瓦努阿图的80个岛屿讲110种不同的语言,但在孟加拉国,人口的600倍只说41种语言为什么人类会说这么多语言

为什么它们如此不均匀地分布在整个星球上

事实证明,我们对这些关于人类如何沟通的基本问题几乎没有明确的答案

但很少有证据大多数人都可以轻易地集体讨论这些有趣问题的可能答案他们假设语言多样性必须与历史,文化差异,山脉或海洋划分人口,或旧的争吵 - “我们讨厌他们,所以我们不与他们交谈”这些问题似乎也应该是许多学科的基础 - 语言学,人类学,人文地理学但是,从2010年开始,当我们来自六个不同学科和八个不同国家的多元化研究团队开始审查已知的内容时,我们感到震惊的是,之前只进行过十几项研究,其中包括我们自己完成的太平洋语言多样性研究

不同环境,社会和地理变量与语言数量相关的程度在一个给定的位置找到的结果从一项研究到另一项研究的结果差异很大,没有明显的模式出现这些研究也遇到了许多方法上的挑战,其中最大的挑战集中在旧的统计格言上 - 相关性不等于因果关系我们想要知道导致在某些地方形成这么多语言的确切步骤,而在其他地方却很少

但以前的工作对所涉及的具体过程提供的理论很少,所使用的方法并没有使我们更接近于理解语言多样性的原因模式例如,先前的研究指出,在较低纬度地区,语言通常在较小区域而不是在高纬度地区使用

您可以在更接近赤道的地方将更多语言放入给定区域但是这个结果并没有告诉我们很多关于过程的信息创造语言多样性只是因为一群人在地图上穿过假想的纬度线并不意味着他们会自动分为两个不同的人群,说两种不同的语言纬度可能与语言多样性相关,但它肯定没有创造它可以一个简单的模型预测现实吗

识别特定模式的原因的更好方法是模拟我们认为可能创建它们的过程 模型的产品越接近我们所知道的现实,我们理解工作中的实际过程的可能性就越大

我们小组的两位成员,生态学家Thiago Rangel和Robert Colwell,为他们的物种研究开发了这种模拟建模技术多样性模式但是没有人曾经用这种方法来研究人口的多样性我们决定通过首先构建一个简单的模型来探索其潜力,以测试一些基本过程可以在一个部分解释语言多样性模式的程度

澳大利亚大陆我们的同事耶鲁大学的语言学家克莱尔·鲍尔恩(Claire Bowern)创建了一张地图,显示了在与欧洲人接触之前在澳大利亚发现的土着语言的多样性 - 共有406种语言

北方有更多的语言,沿着海岸线,在沙漠内部相对较少我们希望看到基于一组简单过程的模型有多紧密符合这种语言多样性的地理模式我们的模拟模型只做了三个基本假设首先,人口将移动以填补其他人无法居住的空间

其次,降雨将限制可以居住在某个地方的人数;我们的模型假设人们将在下降的地区生活在更高的密度更多澳大利亚的年降水量差别很大,从东北雨林的三米多到内陆的十分之一米三,我们假设人口有一个最大尺寸理想的群体规模是较大群体(更广泛的潜在配偶选择)和成本(跟踪无关个体)的利益之间的权衡在我们的模型中,当人口增长大于最大阈值时 - 随机设置基于狩猎 - 采集人口规模的全球分布 - 它分为两个群体,每个群体都说一种独特的语言我们使用这个模型来模拟澳大利亚的语言多样性地图在每次迭代中,一个初始种群在地图上的某个地方随机出现并开始增长在随机方向上传播一个潜在的降雨图确定了人口密度,当人口规模达到预定的最大值时,通过这种方式,模拟的人口在扩散到整个澳大利亚大陆的过程中不断增长和分裂我们的简单模型不包括群体间接触的影响,生存策略的变化,文化思想借鉴的影响或者来自附近群体的语言成分,或许多其他潜在过程因此,我们预计它会惨败失败令人难以置信的是,该模型产生了407种语言,与实际数量相比只有一种

模拟语言地图还显示了更多语言在北方和沿着澳大利亚中部干旱地区的海岸线较少,反映了观察到的语言多样性的地理模式因此对于澳大利亚大陆来说,似乎有少数因素 - 限制降雨对人口密度和群体规模的限制 - 可能解释语言的数量和在不同位置使用多少种语言的变化的大部分应用模型但我们怀疑其他地方的语言多样性模式可能受到不同因素和过程的影响在其他地方,如瓦努阿图,降雨量的变化不像澳大利亚那样广泛,人口密度可能受其他环境条件的影响在其他情况下,人类群体之间的接触可能重塑了语言多样性的格局

例如,讲印欧语或班图语的农业团体的传播可能分别改变了欧洲和非洲大片地区的人口结构和语言

毫无疑问,各种各样的社会和环境因素和过程促成了我们在全球看到的语言多样性模式

在一些地方,地形,气候或关键自然资源的密度可能更为关键;在其他方面,战争,政治组织或不同群体的生存策略的历史可能在塑造群体边界和语言多样性模式中发挥更大的作用我们现在建立的是一种可用于揭示不同过程的方法的模板在每个地方工作 语言多样性在塑造人类群体与物种历史的相互作用中发挥了关键作用,但我们对影响这种多样性的因素知之甚少

我们希望其他科学家能够像我们的研究一样对语言多样性的地理位置着迷

小组是和我们一起寻找理解为什么人类说这么多语言Michael Gavin,科罗拉多州立大学自然资源人类维度副教授本文最初发表于The Conversation阅读原文The Conversation's logo照片:The Conversation

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